La vida alienígena podría ser morada, “ridículo, pero probable”

La vida alienígena podría ser morada, “ridículo, pero probable”

Muchos hemos visto producciones cinematográficas con alienígenas grises, azules y verdes, entre la gran gama imaginativa de Hollywood. Pero la realidad podría nos dice que es muy probable que la vida extraterrestre sea de color Púrpura, y no solo por que es el color que la moda ha impuesto para éste año, si no por los hallazgos científicos encontrados.

La vida alienígena podría ser morada. Esa es la conclusión de un nuevo trabajo de investigación que sugiere que la primera vida en la Tierra podría haber tenido un tono de lavanda. En el International Journal of Astrobiology, la microbióloga Shiladitya DasSarma de la Facultad de Medicina de la Universidad de Maryland y el investigador postdoctoral Edward Schwieterman de la Universidad de California, Riverside, sostienen que antes de que las plantas verdes comenzaran a aprovechar el poder del sol para obtener energía, los diminutos organismos púrpura descubrieron una forma de hacer lo mismo.

La vida alienígena podría estar prosperando de la misma manera, dijo DasSarma.

“Los astrónomos han descubierto miles de nuevos planetas extrasolares recientemente y están desarrollando la capacidad de ver las biosignaturas de la superficie” en la luz reflejada de estos planetas, dijo a Live Science. Ya hay formas de detectar vida verde desde el espacio, dijo, pero los científicos podrían necesitar empezar a buscar también el púrpura.

Los principales acontecimientos que generaron la vida en la Tierra en nuestro planeta de 4.600 millones de años de antigüedad siguen siendo enigmáticos, aunque existe un acuerdo general de que la primera vida probablemente surgió hace unos 3.700 a 4.100 millones de años, durante los primeros eones del Arcaísmo o los últimos eones del Hades (Abramov y Mojzsis, 2009; Deamer, 2011; Bell et al., 2015; Knoll, 2015). La evidencia de la presencia de compuestos isoprenoides ha sido reportada en sedimentos antiguos poco después, sugiriendo el temprano surgimiento de Archaea (Hahn y Haug, 1986; Ventura et al., 2007). El surgimiento temprano de Archaea también se sugiere en estudios filogenéticos, aunque las transferencias laterales de genes han complicado su interpretación (Lange et al., 2000; Kennedy et al., 2001; Brochier-Armanet et al., 2011; Hoshino y Gaucher, 2018). Se ha estimado que los estromatolitos que representan esteras microbianas fosilizadas tienen hasta 3.700 millones de años de antigüedad (Walter et al., 1980; Vankranendonk et al., 2008; Nutman et al., 2016) y la datación por radiocarbono ha mostrado un enriquecimiento de 12C desde este período temprano, consistente con el desarrollo de microorganismos fotosintéticos (Ohtomo et al., 2014).

Existe un amplio consenso en cuanto a que la fotosíntesis anoxigénica precede a la fotosíntesis oxigénica, aunque la duración del intervalo para esta transición es incierta (Olson, 2006; Buick, 2008; Rothschild, 2008). Algunos registros geoquímicos sugieren que los primeros fotosintetizadores oxigenados pueden haber aparecido por ~2.9-3 Ga con sumideros geoquímicos que detienen la acumulación de oxígeno por un tiempo (Nisbet et al., 2007; Planavsky et al., 2014). En última instancia, debido a la fotosíntesis oxigenada y a factores adicionales mal entendidos, la Tierra experimentó un Gran Evento de Oxidación hace unos 2.300 millones de años, que alteró indeleblemente las condiciones químicas prevalecientes en la atmósfera de nuestro planeta (Kump, 2008; Lyons et al., 2014; Luo et al., 2016).

¿Cuáles fueron los eventos evolutivos importantes que precedieron al surgimiento de la fotosíntesis durante la historia temprana de la vida en la Tierra? Aunque los eventos durante este tiempo tan temprano no están claros, en este artículo discutimos una hipótesis especulativa para la evolución temprana, llamada la “Tierra Púrpura”, que postula el surgimiento de formas de vida fototrófica basadas en pigmentos retinianos en la superficie de la Tierra antes de la fotosíntesis oxigenada y oxigenada. Desde este punto de vista, los pigmentos de la retina pueden haber competido y afectado la evolución de los pigmentos fotosintéticos y, de hecho, todavía los complementa hoy en día en los océanos de la Tierra y otros entornos. Los primeros microorganismos que emplearon pigmentos retinianos para generar energía metabólica pueden haber dominado, como lo hace hoy en día Archaea halófila en ambientes hipersalinos, proporcionando un escenario que puede servir para guiar nuestra búsqueda de biosignaturas detectables en otros mundos.

 

 

Microorganismos y membrana de color púrpura. a) Estanque de sal australiano con un florecimiento de microorganismos de color púrpura (Cortesía de Cheetham Salt Co.). b) Gradiente de sacarosa que separa el lisado de células de Halobacterium sp., incluidos los pigmentos rojo (superior) y púrpura (inferior) (crédito: Victoria Laye y Priya DasSarma).

Extraterrestres púrpura

Independientemente de si la primera vida en la Tierra fue púrpura, está claro que la vida de lavanda le sienta bien a algunos organismos, Schwieterman y DasSarma argumentan en su nuevo artículo. Eso significa que la vida alienígena podría estar usando la misma estrategia. Y si la vida alienígena está usando pigmentos retinianos para capturar energía, los astrobiólogos los encontrarán sólo buscando firmas de luz particulares, escribieron.

La clorofila, dijo Schwieterman, absorbe principalmente luz roja y azul. Pero el espectro reflejado de un planeta cubierto de plantas muestra lo que los astrobiólogos llaman un “borde rojo de vegetación”. Este “borde rojo” es un cambio repentino en la reflexión de la luz en la parte cercana al infrarrojo del espectro, donde las plantas de repente dejan de absorber las longitudes de onda rojas y comienzan a reflejarlas.

 

Los fotosintetizadores basados en la retina, por otro lado, tienen un “borde verde”, dijo Schwieterman. Absorben la luz hasta la parte verde del espectro y luego comienzan a reflejar longitudes de onda más largas.

Los astrobiólogos han estado intrigados por mucho tiempo por la posibilidad de detectar vida extraterrestre detectando el “borde rojo”, dijo Schwieterman, pero tal vez necesiten considerar buscar también el “borde verde”.

“Si estos organismos estuvieran presentes en suficientes densidades en un exoplaneta, esas propiedades de reflexión estarían impresas en el espectro de luz reflejada de ese planeta”, dijo.

Fuente: Universidad de Cambridge / International Journal of AstrobiologyFirst View