Conoce a Tu Enemigo: Coronavirus / COVID-19 / SARS-COV-2

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A Deborah Coughlin no le faltaba ni el aliento ni la tos. En los primeros días después de que se infectó por el nuevo coronavirus, su fiebre nunca superó los 100 grados. Fueron los vómitos y la diarrea los que la llevaron a la sala de emergencias de Hartford, Connecticut, el 1 de mayo.

“Se podría pensar que era un virus estomacal”, dijo su hija, Catherina Coleman. “Ella estaba hablando y caminando y completamente coherente.”

Pero incluso mientras Coughlin, de 67 años, charlaba con sus hijas por el móvil, el nivel de oxígeno en su sangre bajó tanto que la mayoría de los pacientes estarían cerca de la muerte. Ella está en un respirador y en estado crítico en el Hospital St. Francis, un paciente más con una extraña constelación de síntomas que los médicos se apresuran a reconocer, explicar y tratar.

“Al principio, no sabíamos a qué nos enfrentábamos”, dijo Valentin Fuster, médico jefe del Hospital Mount Sinai de la ciudad de Nueva York, el epicentro del brote en Estados Unidos. “Veíamos a los pacientes que morían delante de nosotros. Fue de repente, estás en un juego diferente, y no sabes por qué”.

Hoy en día, se reconoce ampliamente que el nuevo coronavirus es mucho más impredecible que un simple virus respiratorio. A menudo ataca a los pulmones, pero también puede atacar en cualquier lugar desde el cerebro hasta los dedos de los pies. Muchos médicos se centran en el tratamiento de las reacciones inflamatorias que desencadena y en su capacidad para causar coágulos de sangre, incluso mientras luchan por ayudar a los pacientes a respirar.

Tienen pocas investigaciones sólidas para guiarlos mientras aprenden sobre la marcha acerca de una nueva enfermedad a la que se le atribuyen más de 78.000 muertes en los Estados Unidos. La base de datos de la Organización Mundial de la Salud ya tiene una lista de más de 14.600 artículos sobre el covid-19. Incluso los principales organismos de salud pública del mundo, incluidos los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, han modificado constantemente sus consejos para mantenerse al día con los nuevos avances.

“No sabemos por qué hay tantas presentaciones de enfermedades”, dijo Angela Rasmussen, viróloga del Centro de Infecciones e Inmunidad de la Escuela de Salud Pública Mailman de la Universidad de Columbia. “En resumen, esto es tan nuevo que hay muchas cosas que no sabemos”.

Más de cuatro meses de experiencia clínica en Asia, Europa y América del Norte han demostrado que el patógeno hace mucho más que invadir los pulmones. “Nadie esperaba una enfermedad que no se ajustara al patrón de la neumonía y las enfermedades respiratorias”, dijo David Reich, anestesiólogo cardíaco y presidente del Hospital Mount Sinai de la ciudad de Nueva York.

Ataca al corazón, debilitando sus músculos e interrumpiendo su ritmo crítico. Es tan salvaje que los riñones están tan mal que algunos hospitales se han quedado sin equipo de diálisis. Se arrastra por el sistema nervioso, destruyendo el sabor y el olor y ocasionalmente llega al cerebro. Crea coágulos de sangre que pueden matar con una eficiencia repentina e inflama los vasos sanguíneos de todo el cuerpo.

Puede comenzar con unos pocos síntomas o ninguno, y días después, exprimir el aire de los pulmones sin previo aviso. Se ceba con los ancianos, las personas debilitadas por enfermedades anteriores y, desproporcionadamente, los obesos. Daña a los hombres más que a las mujeres, pero también hay signos de que complica los embarazos.

Los síntomas de la covid-19 parecen incluir:

  • Cerebro: Apoplejías por coágulos de sangre, problemas neurológicos
  • Ojos: Ojos enrojecidos
  • Nariz: Pérdida del olfato y del gusto (anosmia)
  • Sangre: Coagulación de la sangre inesperada; ataca el revestimiento de los vasos sanguíneos
  • Sistema gastrointestinal: Vómitos y diarrea en algunas personas
  • Pulmones: Obstruye e inflama los alvéolos (sacos de aire), dificultando la respiración; embolia pulmonar por coágulos de sangre desprendidos y micro coágulos.
  • Corazón: Debilita el músculo cardíaco; causa arritmias peligrosas y ataques cardíacos debido a pequeños coágulos.
  • Riñones: Daño a las estructuras que filtran los desechos de la sangre; los pacientes a menudo requieren diálisis
  • Piel: “Dedos de los pies cúbicos”, o dedos, un sarpullido púrpura por el ataque a los vasos sanguíneos
  • Sistema inmunológico: Impacto generalizado, incluyendo la respuesta inmune hiperactiva que ataca el tejido sano

Principalmente perdona a los jóvenes. Hasta que no lo hace: La semana pasada, los médicos advirtieron de una rara reacción inflamatoria con complicaciones cardíacas entre los niños que puede estar relacionada con el virus. El viernes, el gobernador de Nueva York Andrew M. Cuomo (D) anunció que 73 niños habían caído gravemente enfermos en el estado y que un niño de 5 años en la ciudad de Nueva York se había convertido en el primer niño en morir por el síndrome. Dos niños más habían sucumbido hasta el sábado.

Esa noticia ha sacudido a muchos médicos, que sintieron que por fin estaban comprendiendo las dimensiones completas de la enfermedad en los adultos. “Todos pensábamos que esta es una enfermedad que mata a los ancianos, no a los niños”, dijo Reich.

El Monte Sinaí ha tratado a cinco niños con la enfermedad. Reich dijo que cada uno comenzó con síntomas gastrointestinales, que se convirtieron en complicaciones inflamatorias que causaron una presión arterial muy baja y expandieron sus vasos sanguíneos. Esto condujo a una insuficiencia cardíaca en el caso del primer niño que murió.

“El patrón de la enfermedad era diferente a cualquier otra cosa con covid”, dijo.

(erroneamente) … “Todos pensábamos que esta es una enfermedad que mata a los ancianos, no a los niños”, dijo David Reich, presidente del Hospital Mount Sinai en Manhattan.

(Jeenah Moon/Reuters)

De los millones, tal vez miles de millones, de coronavirus, se sabía que seis habían infectado a los humanos.

Cuatro causan resfriados que se propagan fácilmente cada invierno, apenas se notan. Otro fue responsable del brote del síndrome respiratorio agudo severo que mató a 774 personas en 2003. Otro desencadenó el brote del síndrome respiratorio de Oriente Medio en 2012, que mata al 34 por ciento de las personas que lo contraen. Pero pocos lo hacen.

El SARS-CoV-2, la mala semilla de la familia de los coronavirus, es el séptimo. Ha logrado combinar la infecciosidad de sus primos causantes de resfríos con algo de la letalidad del SARS y el MERS. Puede propagarse antes de que la gente muestre síntomas de la enfermedad, lo que hace difícil de controlar, especialmente sin pruebas generalizadas y precisas. Por el momento, el distanciamiento social es la única contramedida efectiva.

Ha infectado a 4 millones de personas en todo el mundo, matando a más de 280.000, según el Centro de Recursos del Coronavirus de la Universidad Johns Hopkins. En los Estados Unidos, 1,3 millones han sido infectados y más de 78.000 han muerto.

Si el SARS o el MERS se hubieran propagado tan ampliamente como este virus, dijo Rasmussen, podrían haber mostrado la misma capacidad de atacar más allá de los pulmones. Pero se extinguieron rápidamente, dejando sólo una pequeña muestra de enfermedad y muerte.

Fotografía: Los paramédicos traen a casa a una mujer con Covid-19 que fue sometida a una cesárea de emergencia porque estaba gravemente enferma.

Después de un extenso cuidado, incluyendo tiempo en un ventilador, fue dada de alta de un hospital en Stamford, Connecticut, y tiene un recién nacido saludable. (John Moore/Getty Images)
Tratar de definir un patógeno en medio de una epidemia en constante expansión está lleno de dificultades. Los expertos dicen que pasarán años hasta que se comprenda cómo la enfermedad daña los órganos y cómo los medicamentos, la genética, las dietas, los estilos de vida y el distanciamiento impactan en su curso.

“Este es un virus que literalmente no existía en los seres humanos hace seis meses”, dijo Geoffrey Barnes, un profesor asistente de la Universidad de Michigan que trabaja en medicina cardiovascular. “Tuvimos que aprender rápidamente cómo este virus impacta en el cuerpo humano e identificar formas de tratarlo literalmente en una escala de tiempo de semanas”. Con muchas otras enfermedades, hemos tenido décadas”.

En los primeros días del brote, la mayoría de los esfuerzos se centraron en los pulmones. El SARS-CoV-2 infecta tanto las vías respiratorias superiores como las inferiores, y finalmente se abre camino hasta los pulmones, llenando diminutos sacos de aire con células y líquido que bloquean el flujo de oxígeno.

Pero muchos científicos han llegado a creer que gran parte de la devastación de la enfermedad proviene de dos causas entrelazadas.

La primera es el daño que el virus causa en los vasos sanguíneos, que conduce a coágulos que pueden ser desde microscópicos hasta de gran tamaño. Los pacientes han sufrido apoplejías y émbolos pulmonares cuando los coágulos se desprenden y viajan al cerebro y a los pulmones. Un estudio en la revista médica británica The Lancet demostró que esto puede deberse a que el virus ataca directamente a las células endoteliales que recubren los vasos sanguíneos.

La segunda es una respuesta exagerada del propio sistema inmunológico del cuerpo, una tormenta de “citoquinas” asesinas que atacan a las propias células del cuerpo junto con el virus mientras busca defender el cuerpo de un invasor.

La investigación y las terapias se centran en estos fenómenos. Los anticoagulantes se están utilizando más ampliamente en algunos hospitales. Una revisión de los registros de 2.733 pacientes, publicados el miércoles en el Journal of the American College of Cardiology, indica que pueden ayudar a los enfermos más graves.

“Las cosas cambian en la ciencia todo el tiempo. Las teorías se hacen y se tiran. Las hipótesis se modifican. No significa que no sepamos lo que estamos haciendo. Significa que estamos aprendiendo”, dijo Deepak Bhatt, director ejecutivo de cardiología intervencionista del Hospital Brigham and Women’s de Boston.

La inflamación de las células endoteliales que recubren los vasos sanguíneos podría ayudar a explicar por qué el virus daña tantas partes del cuerpo, señaló Mandeep Mehra, profesor de medicina de la Facultad de medicina de Harvard y uno de los autores del estudio de Lancet sobre cómo el covid-19 ataca los vasos sanguíneos.

Eso significa que derrotar al covid-19 requerirá más que una terapia antiviral, dijo.

“Lo que este virus hace es que comienza como una infección viral y se convierte en una alteración más global del sistema inmunológico y los vasos sanguíneos, y lo que mata es exactamente eso”, dijo Mehra. “Nuestra hipótesis es que el Covid-19 comienza como un virus respiratorio y mata como un virus cardiovascular”.

El pensamiento de los especialistas en riñones ha evolucionado de manera similar. Inicialmente, atribuyeron la enfermedad renal generalizada y grave a los daños causados por los ventiladores y ciertos medicamentos que se administran a los pacientes de cuidados intensivos, dijo Daniel Batlle, profesor de medicina de la Facultad de Medicina Feinberg de la Universidad Northwestern.

Luego notaron el daño en las células renales que filtran los desechos de los pacientes incluso antes de que necesitaran cuidados intensivos. Y estudios realizados en Wuhan encontraron el patógeno en los riñones mismos, lo que llevó a especular que el virus está dañando el órgano.

“Al principio no había nada único”, dijo Batlle. Pero la nueva información “muestra que esto va más allá de la lesión renal aguda común y corriente que normalmente vemos”.

Al igual que otros coronavirus, el SARS-Cov-2 se infiltra en el cuerpo adhiriéndose a un receptor, el ACE2, que se encuentra en algunas células. Pero la composición de los picos que sobresalen de este virus es algo diferente, permitiendo que el virus se una más fuertemente. Como resultado, se necesitan menos partículas de virus para infectar al huésped. Esto también puede ayudar a explicar por qué este virus es mucho más infeccioso que el SARS, dijo Rasmussen.

No se pueden descartar otros factores en la transmisión, dijo, entre ellos la cantidad de virus que la gente elimina y el cumplimiento estricto de las reglas de distanciamiento social.

Una vez dentro de una célula, el virus se replica, causando el caos. Los receptores ACE2, que ayudan a regular la presión sanguínea, abundan en los pulmones, riñones e intestinos, órganos muy afectados por el patógeno en muchos pacientes. Esa puede ser también la razón por la que la presión arterial alta ha surgido como una de las condiciones preexistentes más comunes en las personas que se enferman gravemente de covid-19.

FOTOGRAFIA: Escaneo coloreado de una célula (mostrada en rojo) infectada con partículas del virus del SARS-COV-2 (mostrada en amarillo), aislada de una muestra de un paciente. (Instituto Nacional de Alergia y Enfermedades Infecciosas)

Los receptores difieren de una persona a otra, lo que lleva a especular que la genética puede explicar parte de la variabilidad de los síntomas y el grado de enfermedad de algunas personas.

Esas células “están casi en todas partes, por lo que tiene sentido que el virus cause daños en todo el cuerpo”, dijo Mitchell Elkind, profesor de neurología en el Colegio de Médicos y Cirujanos de la Universidad de Columbia y presidente electo de la Asociación Americana del Corazón.

La inflamación estimula la coagulación, ya que los glóbulos blancos combaten las infecciones. Interactúan con las plaquetas y las activan de forma que aumentan la probabilidad de coagulación, dijo Elkind.

Tales reacciones se han visto en infecciones graves, como la sepsis. Pero en el caso de la covid-19, dijo, “estamos viendo esto en un gran número de personas en muy poco tiempo, así que realmente se destaca”.

“El virus puede atacar muchas partes diferentes del cuerpo, y no entendemos por qué causa algunos problemas para algunas personas, diferentes problemas para otras – y ningún problema en absoluto para una gran proporción”, dijo Elkind.

Coughlin, en estado crítico en un hospital de Connecticut, se deterioró rápidamente después de llegar a la sala de emergencias. Su fiebre se disparó a 105, y se desarrolló una neumonía en sus pulmones.

El miércoles, llamó a sus seis hijas en FaceTime, diciéndoles que los médicos le aconsejaron que se pusiera un respirador.

“Si algo me pasa y no lo logro, estoy en paz con ello”, les dijo.

La conversación le rompió el corazón a su hija Coleman.

“Estoy decidiendo ayudarla a que se ponga un respirador, y puede que nunca lo deje”, dijo. “Esa podría haber sido mi última conversación telefónica con ella”.

Ilustraciones de iStock. Editado por Carol Eisenberg. Edición de fotos por Nick Kirkpatrick. Copia editada por Jennifer Anderson y Thomas Floyd. Diseño y desarrollo por Tyler Remmel.


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